Superman can fly: modal verbs of ability

Verbos Hace unos días se estrenó la peli Batman v Superman: Dawn of Justice, otra más de superhéroes, si es que mira que nos gustan…: tener superpoderes como volar, curiosear con tu visión de rayos X la casa del vecino a través de las paredes o escuchar conversaciones ajenas sin ser visto… tiene que molar, ¿no? ¡Y no te digo poder salvar el mundo entero de los supermalos que nos acechan!

¿Cuáles son los superpoderes de Superman? He can fly, he can move large vehicles, he can see through walls and metal thanks to his laser vision, he can run faster than a train… Al contrario que su rival en la película, Batman is  a superhero without any superpowers; he is is an ordinary person who makes use (to the best that he can) of intellect, detective skills, science and technology, wealth, and intimidation in his war on crime. Which means Batman cannot fly, he can’t see through metal and he can’t run faster than any other mortal being. Y nosotros, que como Batman no somos superhéroes, hay cosas que sí podemos y otras que no, dependiendo del contexto…

Bueno, creo que se me ve ya el plumero… Con esta excusa de los superhéroes voy a aprovechar para hablar hoy de los Modal Verbs of Ability. Te suenan, ¿verdad? Los verbos modales como Can, must, should…. Pero ¿qué son y para qué se usan? Pues muy sencillo: son verbos auxiliares que expresan una intención del hablante que se añade al significado del verbo principal, es decir, funcionan como auxiliares pero, al contrario que do para el presente simple o will para el futuro, que normalmente no añaden ningún significado, los modales poseen significado léxico. Oh sí. Y no coincide siempre con el español. Oh no! 🙂

I. SIGNIFICADO DE LOS VERBOS MODALES:

Cuando decimos Superman can fly, las gramáticas coinciden en afirmar que estamos describiendo una ABILITY, que en castellano torpemente traducimos como “habilidad” y ahora explicaré lo de “torpemente”.

Ejemplo 1: Superman can fly.

Efectivamente, es innegable que los superpoderes de Superman son lo más, y se trata de habilidades que posee. También se trata de habilidades cuando digo I can dance, You can speak English, She could ride a bike when she was only 4…: lo puedo hacer porque tengo o tenía la técnica o la habilidad suficiente para ello (y ya no son superpoderes…). Esto nos permite hacer cosas tan raras como mi amigo The Eye-Popping  man, who can pop out his eyes four centimetres each.

Sin título.png

“I can pop out my eyes”

Ejemplo 2: She couldn’t come to class yesterday and she can’t come to class tomorrow.

Y… ¿qué pasa con ejemplos de este tipo? Si seguimos usando el concepto de “habilidad” nos despista un poco. ¿Es que la muchacha no tenía la habilidad suficiente para venir a clase? Seguramente no vino a clase porque tenía trabajo, o dentista, o cualquier otra cosa que se lo impidió. Por ello, no se trata tanto de una ability sino más bien de un concepto amplio de libertad, “FREEDOM to do things”, nada puede impedirte que lo hagas si lo quieres hacer, bien porque tienes la habilidad técnica, la capacidad mental, o te han dado permiso, o las circunstancias lo permiten. (En este sentido, los modales de ability se solapan con los de permission y possibility, que los veremos por separado más adelante).

II. CARACTERÍSTICAS GENERALES DE LOS MODAL VERBS 

  1. Funcionan como auxiliares pero tienen significado léxico: se usan para hablar de cosas que esperamos que pasen, o de situaciones que son posibles, improbables, necesarias, prohibidas, etc.
  2. Nunca cambian! No se conjugan. No van en forma continua (-ing), ni tienen infinitivo, ni llevan -s de tercera persona en el presente. I am canning. I’d like to can to sing.
  3. Pueden hablar del pasado, presente y futuro sin cambiar de forma. Cuando es necesario utilizamos otras formas que luego veremos.
  4. Siempre van seguidos de infinitivo sin to.
  5. No llevan otros auxiliares. Se niegan solos, se preguntan solos.  En la oración ocupan el lugar del auxiliar. Son tan chulos como el verbo to be que ya comenté en otro post, que se auxiliaba a sí mismo.
  6. SVO o el orden (casi) inquebrantable de la oración en inglés. (A1-B1)86ce2-captura2bde2bpantalla2b2016-02-122ba2blas2b19-35-18

III. MODALS OF ABILITY

*CAN: (can’t/cannot) lo usamos cuando hablamos de habilidad o libertad presente y futura, refiriéndonos a una habilidad o conocimiento genérico:

  • I can speak five languages. “Puedo hablar 5 idiomas” (=tengo la habilidad o capacidad técnica que me permite hablar 5 idiomas” Y lo solemos traducir por “sé”: “Sé hablar cinco idiomas”. (PRESENT)
  • She can’t go out tonight because she’s grounded. “No puede salir esta noche porque está castigada” (=no tiene el permiso para salir hoy, hay algo que se lo impide, no es libre para salir). (FUTURE: tonight)

*COULD:

a) En afirmativa, se usa para hablar de habilidad genérica en el pasado, de algo que se podía o sabía hacer antes.

  • He could run 10 kilometers when he was younger. “Podía correr 10 km cuando era más joven” (=tenía la habilidad física para hacerlo y no se lo impedía nada).
  • My grandad was a polyglot and he could speak eight languages. “Mi abuelo era políglota y sabía ocho idiomas”. (=tenía la habilidad o capacidad técnica, aprendida).

b) Could no se usa para hablar de una habilidad o acción en particular (hacer algo en una ocasión en particular en el pasado). En su lugar usamos: was able to, managed to succeeded in (+ V-ing).

  • managed to get a discount price on this superb dress! “He conseguido un descuento en este vestido tan chulo”.
  • After a two-hour conversation, she succeeded in convincing her parents and she was able to go out with her friends. “Después de dos horas de conversación, consiguió convencer a sus padres y pudo salir”

c) En negativa, siempre usamos couldn’t tanto para habilidad genérica como particular.

  • She couldn’t come to my party yesterday. “No pudo venir a mi fiesta ayer”.
  • My mother couldn’t start her car yesterday and took it to the garage for service. “Mi madre no pudo/consiguió poner en marcha el coche ayer y lo llevó al taller”.

d) Could para el condicional, tanto presente como perfecto: en el sentido de “podría si se dieran las circunstancias, o se hubieran dado en el pasado”. (Por su complejidad, elaboraré en otro post más adelante los condicionales, aquí sólo veremos lo que concierne a los modales de habilidad.)

  • I could really learn English if I spent some time in the UK. “Podría aprender mucho inglés si me fuera a Uk durante un tiempo”. (Condicional presente)
  • She could have passed her exam if she had studied harder. “Podría haber aprobado el examen si hubiera estudiado más”. (Cond. pasado)

*BE ABLE TO:

a) cuando no podemos usar can o could, como por ejemplo en el futuro con will, o el condicional con would, usamos la forma be able toOne day, humans will be able to buy their own spaceships and spend their holidays on the Moon. “Algún día los humanos podrán comprarse su propio cohete e irse de vacaciones a la luna.” I wish I were able to travel more! “Ojalá pudiera viajar más!”

b) también lo usamos en presente o pasado en sustitución de can y could, pero es menos usual.

*USOS ESPECIALES: con verbos como smell, hear, remember, understand, etc que implican básicamente “recibir u ofrecer información a través de los sentidos”, y con verbos como dance, play, speak usamos can o could sin añadir un significado especial: I can’t understand “no lo entiendo”; can you hear that noise? “¿oyes eso?”. Sam can play the piano but can’t play the drums. “Sam sabe tocar el piano pero no la batería”.

Aquí tenéis un resumen muy útil de lo más importante:

ability-can-could-able-to.png

So, now, enough of grammar, it’s practice time! Os dejo ya pensando en vuestros superpoderes and what things you can and cannot do! What strange things can or can’t you do? When were you first able to go to parties with your friends? Will you be able to travel next summer or will you be working? Share it with us: twit it!

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(If you have any doubts, questions or comments, please do tell me. I’d love to hear from you.)

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